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经济学

人人都应该懂一点拍卖理论

夏春:拍卖在生活中无处不在,如何填写志愿、如何找到满意的工作、何时竞拍车牌,如何避开“赢家的诅咒”等都是学问。

2020年诺贝尔经济学家颁发给斯坦福大学两位微观理论的集大成者和师徒教授Robert Wilson和Paul Milgrom,获奖理由是“改善拍卖理论以及发明新的拍卖模式”。笔者《预测诺奖主题:贫富差距与房价波动比想象的可怕》一文落空,但我没有一丝一毫的沮丧,反而是无尽的喜悦,且听我慢慢道来。

拍卖在生活中无处不在

获奖后Wilson接受记者采访时说自己从来没有积极参与过拍卖活动,但太太最近在eBay上买了一双滑雪靴,估计是拍卖。在微观理论界,Wilson是泰山北斗级的人物,两位博士生Alvin Roth和Bengt Holmstrom分别已经在2012和2016年获得诺奖,但这并不代表他这句话一定是对的。

一方面,拍卖在生活中无处不在;另一方面,靠拍卖起家的eBay,现在超过90%的交易额是通过固定报价,而非拍卖来完成(部分因为拍卖过于耗时,如今在线销售便利,价格竞争激烈,部分因为eBay从2C转向了2B)。

除了人人都熟悉的拍卖形式外,例如艺术和收藏品拍卖,上海的车牌拍卖等,很多经济活动在本质上都属于拍卖,例如股票交易看上去和拍卖无关,但这就是实实在在的拍卖。与通常的拍卖有一个固定卖方(国债一级市场的卖方就是政府)不同的是,股票拍卖时,同时有无数个买方和卖方在出价和交割。

公司和政府采购,通常希望保证质量下价格越低越好,这可以说是一个逆向拍卖。Wilson一定参与过资深教职招聘,合格应聘者将与学校进行薪资谈判,这个过程本质上也是拍卖。

车牌属于显性拍卖,学区房价格高则是因为隐性拍卖的存在。学生根据自己的学业填写多个志愿,最终被录取的过程叫做匹配(Roth就是以对匹配机制的研究获得诺奖),但本质上,这只是一个没有价格机制的拍卖。

某作家抱怨在某网站搜索某领事馆找不到网页,大家都有搜索疾病,却跳出来一堆民营医院;或者搜索自己的公司,先出现的是竞争对手网站的经历。原因当然是这些关键词的排序是由拍卖价格决定的。

至于其他搜索公司类似的广告收入更高,但却少有用户抱怨,可能是因为该公司聘请到了一位学术成就和Wilson,Milgrom接近的经济学家,懂得如何设计更人性化的拍卖机制。有兴趣的读者不妨了解一下Hal Varian,他是Google的首席经济学家。

拍卖理论极简史

任何参加或者了解简单拍卖活动的人,都可以发现竞拍者之间互动的复杂性。但可能也想象不到,各种拍卖(例如单个或多个商品、他们的价值独立或者相互关联、拍卖可以是加价或者减价式,价格可以公开或者密封、赢家支付最高价或者第二高价等等)其实可以被博弈论完美地描述,并且给出竞拍者的最优出价公式。

最早以博弈论思想研究拍卖的William Vickrey在1996年获得诺奖,他发现在竞拍者(买家)对商品的估值彼此独立的极端情况下,许多不同形式的拍卖,本质上是等价的,或者体现在竞拍者的最优策略,或者体现在拍卖者(卖家)的预期收入上。而且,拍卖结果都是对社会有效率的,也就是说赢家一定是估值最高的人,此时社会福利损失最低。

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